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Feliz cumpleaños, Hubble

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El pasado Abril el telescopio espacial Hubble cumplió el 25 aniversario de su puesta en órbita. Vamos a conocer algo más sobre este utensilio que tanto ha ayudado a los científicos a conocer mejor el universo y sus orígenes.

El 24 de abril de 1990, el telescopio espacial Hubble de la NASA y la ESA era lanzado a bordo del transbordador espacial Discovery. Su nombre se debe a Edwin Hubble, considerado el padre de la cosmología observacional. Demostró que había otras galaxias aparte de la nuestra, la Vía Láctea, y que el Universo estaba en expansión.

Comenzó en una órbita libre a unos 600 kilómetros de la superficie terrestre. Viaja a unos 27.000 kilómetros por hora, por lo que tarda en dar una vuelta completa a la Tierra unos 95 minutos. Mide 13,3 metros de largo, tiene un diámetro superior a los 4 metros y pesa algo más de 10 kilogramos.

Desde su particular punto de vista se ha convertido en el fotógrafo que mejores panorámicas del universo más profundo y lejano nos ha remitido gracias a su sensibilidad a la luz (ultravioleta a través de infrarrojos) y su velocidad de transmisión de datos: cada semana remite a los expertos unos 140 gigabytes de información.

A pesar de que en 2005 se agotaron sus baterías y tuvo que estar en hibernación durante casi cuatro años, tras este sueño obligado debido a la obsolescencia de sus componentes y al desgaste natural de sus instrumentos que debían ser reparados y actualizados, en 2009 volvió a la vida y a regalarnos nuevos (y más nítidos) descubrimientos científicos.

Sin duda alguna, este telescopio se ha convertido en una de las misiones astronómicas más prolíficas e importantes de la historia de la humanidad.

Desde su lanzamiento, el telescopio espacial Hubble ha realizado más de un millón de observaciones, contribuyendo a aumentar nuestro conocimiento sobre el Universo que nos rodea y dejándonos fotos maravillosas que de otro modo jamás hubieramos podido disfrutar. Cabría destacar que nos ha facilitado conocer con más exactitud el origen y edad del universo, la existencia de la esquiva materia oscura, con espectaculares imágenes como las de los Pilares de la Creación, la Nebulosa del Águila, la constelación de Orión, la desintegración de un asteroide, el sistema de anillos de Urano, etc.

El actual nivel de detalle de las imágenes que ofrece Hubble ha logrado revolucionar la física estelar o la cosmología actual. Las fotos de las Nebulosas de Carina o la de Cabeza de Caballo han pasado a formar parte de exposiciones y museos en todo el mundo.

¿Hasta cuándo permanecerá activo el telescopio Hubble? La NASA y la ESA han calculado que tras la reparación de 2009 el observatorio seguirá activo entre 2019 y 2030. Sin embargo, debido a que su órbita se degrada, es posible que en 2024 Hubble acabe entrando en la atmósfera de la Tierra y termine sus días desintegrándose. A pesar de que se había planteado la idea de bajarlo a la Tierra con una misión robótica, la proposición parece haberse descartado por el momento.

Os dejamos un resumen de las mejores fotos hechas por el telescopio. Larga vida al Hubble.

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La Galaxia del sombrero

Es una de las imágenes más nítidas y espectaculares captadas por el Telescopio Espacial Hubble, especialmente porque el el ángulo con que se ve desde nuestro planeta crea un efecto visual tremendamente impactante.

 

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Los Pilares de la Creación

En esta foto de 1995 el Hubble captó unas estructuras verticales dentro de la Nebulosa del Águila, un cúmulo estelar abierto. Están compuestos de columnas de hidrógeno que les proporcionan ese tono oscuro tan peculiar. (La zona negra de la esquina se debe al montaje de las imágenes originales, como sucede en algunas otras tomas.)

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La imagen más antigua de nuestro universo

El Hubble ve tan lejos, tan lejos, que cuando mira a las profundidades del espacio puede tomar imágenes como esta que contiene luz de estrellas y galaxias situadas a 13.000 millones de años luz de distancia. Eso quiere decir que lo estamos viendo tal y como era hace 13.000 millones de años (se calcula que nuestro universo tiene unos 13.700 millones de años). La imagen se conoce como Campo Ultra Profundo del Hubble: requirió un montaje de diversas tomas hechas día a día durante más de un año y se considera una de las fotos más impactantes de nuestro universo.

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La Nebulosa del Cangrejo, restos de una supernova

Esta es una de las imágenes más grandes y con mejor resolución tomadas por el Hubble: está compuesta por un mosaico de fotos de menor tamaño que contienen la totalidad de la Nebulosa del Cangrejo. La explosión de esta supernova tuvo lugar hace unos mil años y se cree que los astrónomos japoneses, chinos y nativos americanos registraron el hecho en sus pinturas y libros.

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Los ojos que miran desde los confines del universo

No son pocas las estructuras fotografiadas por el Hubble que tienen aspecto de ojos, figuras o animales: en realidad somos nosotros las personas las únicas que somos capaces de sacarles esas similitudes con nuestro cerebro acostumbrado a formas y objetos que ya conocemos. Las de esta toma son dos galaxias espirales de la constelación del Can Mayor.

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Lentes gravitacionales

En algunos lugares del universo, la gravedad generada por la materia oscura es tan intensa que incluso la luz visible se curva a su paso, como predijo Einstein y se aprecia en esta imagen: los «arcos» son en realidad una misma estructura, un cúmulo de galaxias llamado Abell 1689, que está situado más o menos en el centro, al fondo de la foto.

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Los anillos de Saturno

En su exploración de los planetas del Sistema Solar, el Hubble nos dejó imágenes tan nítidas como esta del planeta más exótico y sus magníficos anillos: Saturno. Tomada en 2004, en muchas de ellas pueden apreciarse incluso los más pequeños detalles de cómo están formados sus anillos concéntricos

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El objeto más frío del Universo

Esta foto de la Nebulosa Boomerang, situada en la Constelación de Centauro, está tomada a 5.000 años luz de distancia. En esa nebulosa planetaria se forman planetas alrededor de la estrella central; se considera el objeto estelar más frío encontrado en el universo hasta ahora.

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Galaxias espirales barradas

Esta galaxia llamada NGC 1300 es el ejemplo típico de galaxia espiral barrada, un tipo de formación en el que los brazos de la galaxia no son espirales que llegan hasta el centro, sino más bien dos brazos formados por estrellas que conectan con el centro a través de una barra recta y continua.

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Belleza en los colores del universo

Esta es otra de las fotos consideradas más bellas de entre todas las tomadas por el Hubble, simplemente por lo espectacular de su aspecto y colorido. Se corresponde con V838 Monocerotis, una estrella variable situada a 20.000 años luz del Sol.

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En las profundidades de las galaxias

Parece que esté aquí al lado, pero en realidad esta galaxia espiral típica, conocida como Messier 66, se encuentra a más de 36 millones de años luz. Su tamaño es tan inmenso que es difícil de imaginar: 96.000 años luz de lado a lado, lo cual quiere decir que ese es el tiempo que se tardaría en cruzarla viajando a la velocidad de la luz: 300.000 kilómetros por segundo.

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El misterioso ojo de gato

Su nombre técnico es NGC 6543, pero se conoce como Nebulosa Ojo de Gato: es uno de los objetos estelares más complejos conocidos, debido a las particularidades de su estructura, compuesta por diversas capas cuya formación ni siquiera los astrónomos han entendido completamente todavía.
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Los colores de la Nebulosa del Anillo

Al igual que en muchas de las fotos del Hubble, los colores visibles de las imágenes son composiciones de los astrónomos para indicar las diversas estructuras de los objetos estelares. En este caso colorearon la Nebulosa del Anillo para mostrar la temperatura de los gases que la rodean, de más caliente (azul y verde) a más frío (amarillo y rojo) en el exterior.

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La Nebulosa del Cono, vista de cerca

Lo que a simple vista parecen pilares y otras estructuras que se dirían de barro o arcilla son en realidad gigantescas nubes de gas, en este caso hidrógeno, que rodean a las estrellas. El Hubble tomó esta imagen con su cámara infrarroja en 1997 y lo que podría identificarse como «viento» en la parte superior, moviendo los gases, es en realidad la atracción gravitatoria de estrellas supermasivas.

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El nacimiento de las estrellas

En este cúmulo estelar llamado NGC 602, cerca de la Pequeña Nube de Magallanes, millones de estrellas jóvenes emiten radiación y energía en forma de ondas que erosionan el material que las rodea creando formaciones visualmente interesantes. El tamaño de lo que se ve en la foto abarca 200 años luz de lado a lado

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Como un niño con gafas nuevas

Esta impresionante imagen de la nebulosa NGC 6302, con forma de mariposa fue tomada con una de las nuevas cámara del Hubble en 2009 y es una buena demostración de la nitidez y calidad que puede obtenerse hoy en día tras las diversas reparaciones y mejoras llevadas a cabo en el telescopio.

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Un quinteto muy bien avenido

Este cúmulo de galaxias situado en la constelación de Pegaso se llama Quinteto de Stefan y muestra cinco galaxias tan diferentes como interesantes (dos de ellas están en el centro, casi unidas). Están situadas a unos 300 millones de años luz de distancia y fueron fotografiadas por la nueva cámara del Hubble en 2009

Fuente : muyinteresante.es y rtve.es

Fotos : NASA y ESA.

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